Air est le dernier en date des films biographiques sur les origines de produits célèbres. Apparemment, c’est en 2023 que le public découvrira les origines des Flamin’ Hot Cheetos, des Blackberrys et des Air Jordan. Bien qu’il puisse sembler étrange d’encourager le succès d’une grande marque, Air marque le retour bienvenu de Ben Affleck dans le fauteuil du réalisateur pour la première fois depuis que Live by Night est passé presque inaperçu à la fin de l’année 2016. Le film raconte la surprenante histoire vraie de la façon dont l’accord de Michael Jordan avec Nike a changé à jamais les campagnes publicitaires, les droits des athlètes et l’industrie du vêtement de sport. C’est un voyage divertissant qui se termine par un final intéressant qui réfléchit à l’impact du fameux pitch qui a convaincu la famille Jordan de signer avec Nike.

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S’ouvrant sur un montage des moments culturels les plus emblématiques de 1984 (y compris des clips de films aussi variés que Beverly Hills Cop, Ghostbusters et Rhinestone), Air suit Sonny Vaccaro (Matt Damon), vendeur chez Nike, qui tente désespérément de sauver la marque après une année de pertes. Les campagnes de marketing pour les chaussures de basket tournent autour de la signature d’autres athlètes, mais une réunion avec le responsable du marketing Rob Strasser (Jason Bateman) révèle que la plupart des meilleurs choix de la draft ont déjà pris parti pour d’autres marques. Face à la forte concurrence d’Adidas et de Converse, Sonny doit trouver un moyen d’impressionner le fondateur et président de Nike, Phil Knight (Ben Affleck), avec un discours qui pourrait sauver leur marque du déclin. Voici tout ce qu’il faut savoir sur ce qui s’est passé ensuite et sur le sort de toutes les personnes impliquées.

L’importance du choix de Jordan

Image via Amazon Studios

Michael Jordan est mentionné, référencé et montré à travers des images d’archives dans Air ; alors qu’une séquence cruciale montre toute la famille Jordan réunie, le visage du célèbre joueur n’apparaît jamais à l’écran. Affleck a déclaré que « le seul moyen de ruiner le film et de faire comprendre au public qu’il s’agit d’une supercherie est de pointer la caméra sur quelqu’un qui n’est pas Michael Jordan et de dire : « Hé, c’est Michael Jordan ! » ». Affleck montre certainement son respect pour Jordan, puisque le générique de fin mentionne son statut de « plus grand joueur de basket-ball de tous les temps » comme un fait.

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La première réunion avec Strasser révèle à Sonny qu’avec des fonds en chute libre, Nike a déjà été surenchéri pour les quelques premiers choix de la draft NBA de 1984. Jordan était un rookie classé n°3, et on suppose qu’il va signer avec Adidas. La carrière de Sonny est axée sur la recherche de jeunes joueurs de lycée, et il connaît l’impact que Jordan aura sur le jeu après qu’ils se sont croisés à l’université de Caroline du Nord. Il se concentre sur les images des fameux tirs de Jordan et sur une image récurrente de lui en train de sauter ; c’est l’icône qui deviendra plus tard la silhouette dunk emblématique de Nike.

L’idée risquée de Sonny est de miser tout le budget basket de Nike sur la signature de Jordan, une entreprise que son collègue Howard White (Chris Tucker) sait inédite. Cependant, Sonny est tellement convaincu que son idée sera couronnée de succès qu’il décide d’aller plus loin et de baser toute une ligne de vêtements sur Jordan. Sonny, Howard et Strasser travaillent avec le designer de chaussures Peter Moore (Matthew Maher) pour créer l’Air Jordan 1. Ils apprennent que Jordan aime les chaussures rouges, ce qui lui vaudrait une amende de la NBA. Afin de convaincre la famille, ils décident de couvrir les frais de tous les matchs de Jordan.

Les stipulations de la famille Jordan

Viola Davis dans le rôle de Deloris Jordan au téléphone dans Air Image via Amazon Studios

Sachant qu’ils font l’objet d’une surenchère et qu’ils ne seront pas autorisés à participer aux premières réunions avec la famille de Jordan, Sonny contacte l’ancien entraîneur de Jordan, George Raveling (Marlon Wayans), pour en savoir plus sur l’outsider qui s’apprête à conquérir la NBA. Après avoir communiqué avec l’agent capricieux de Jordan, David Falk (Chris Messina), Sonny décide de s’adresser directement à la famille. Il se rend en Caroline du Nord pour rencontrer les parents de Jordan, Deloris (Viola Davis) et James (Julius Tennon). Sceptique au départ, Deloris décide finalement d’écouter Sonny après qu’il ait prédit ce que les autres concurrents diront lors de leurs réunions de présentation.

Au cours de la réunion, Sonny prononce un discours vibrant sur l’avenir de Jordan, les défis qu’il devra relever et la façon dont il représente les valeurs de l’Amérique et de Nike. Knight accepte les plans de Sonny et se présente même personnellement à la réunion pour en souligner l’importance. Après quelques jours d’attente tendue, Sonny reçoit un appel de Deloris, qui accepte de signer et d’accepter toutes les conditions. Toutefois, elle insiste également pour que son fils reçoive un pourcentage des ventes réalisées sur chaque produit, afin que les acheteurs potentiels connaissent les valeurs de la personne qu’ils soutiennent. Elle insiste sur l’importance de « savoir ce que l’on vaut ».

À l’époque, il s’agit d’une pratique inédite dans le domaine des licences sportives et, dans un premier temps, Sonny ne sait pas comment réagir. Cependant, Knight accepte l’accord et Jordan signe. Knight et Sonny prennent du recul et réfléchissent à leurs ambitions, espérant que l’accord se traduira par un bénéfice de 3 millions de dollars sur trois ans. Au cours de cette période, ils ont fini par gagner plus de 126 millions de dollars, et même leurs deux rivaux initiaux, Converse.

Les conséquences de l’affaire Air

Pendant le générique de fin du film, des détails sont donnés sur le destin de toutes les personnes réelles représentées dans le film. Jordan est devenu l’athlète de compétition le plus titré de l’histoire, menant les Bulls à un niveau de réussite historique et remportant six championnats (et bien sûr, jouant dans Space Jam). Deloris est restée à ses côtés et a créé plusieurs fondations caritatives pour aider les enfants défavorisés. James Jordan est mort tragiquement en 1993.

Moore est décédé peu avant la sortie de Air, mais on lui doit l’une des images les plus emblématiques de l’histoire de Nike. Sonny est ensuite devenu l’un des principaux défenseurs des droits des athlètes, notamment dans le cadre du procès O’Bannon contre NCAA, qui a permis aux joueurs d’être indemnisés. Il reste aujourd’hui un ami proche de Raveling. Knight est devenu plus tard l’un des hommes les plus riches du monde, mais il a fait don de milliards à ses multiples alma maters et continue de soutenir des fondations éducatives.