Ben Affleck a prouvé qu’il était aussi talentueux en tant que scénariste/réalisateur qu’en tant qu’acteur. Son thriller historique Argo est devenu un succès critique et a même remporté trois Oscars, dont celui du meilleur film. Sa dernière réalisation, Air, a reçu des critiques élogieuses, à la fois pour sa description de l’accord historique entre Nike et Michael Jordan et pour le fait que c’est la première fois qu’Affleck dirige son ami de longue date, Matt Damon. Mais il y a un film d’Affleck qui est peut-être passé inaperçu : Live by Night.

Basé sur le roman éponyme de Dennis Lehane, Live By Night met en scène Affleck dans le rôle de Joe Coughlin, un homme qui devient l’un des gangsters les plus redoutables des années 1920. Sur le papier, cela semblait être une recette infaillible pour le succès. Outre Affleck, Live By Night pouvait se targuer d’une distribution d’ensemble comprenant Zoë Saldana, Sienna Miller, Elle Fanning, Brendan Gleeson et Chris Cooper. Leonardo DiCaprio était à bord en tant que producteur – ironiquement, Warner Bros. a développé le film pour lui permettre de jouer dans le film. Warner Bros. avait l’intention de sortir le film à Noël, ce qui est considéré comme l’une des dates de sortie les plus importantes pour un film.

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Mais Live By Night n’a pas connu le succès escompté. L’accueil critique a été mitigé, de nombreux critiques se déclarant déçus par le produit final. Et le film a fini par faire un flop au box-office, à hauteur de 75 millions de dollars. J’ai récemment revu le film et j’en suis ressorti avec une vision étonnamment différente : c’est l’histoire tragique d’un homme qui, malgré ses meilleures intentions, a sombré dans une vie de crime et de chaos. Sans parler de l’influence qu’Affleck exerce sur la narration en tant que scénariste/réalisateur du film.

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De quoi parle Live by Night ?

Image Via Warner Bros. Pictures

Affleck prend soin de différencier Coughlin des Corleones et des Scarfaces des films policiers, en le présentant comme un gangster doté d’un code moral. Bien qu’il se livre à des crimes comme le trafic d’alcool et le vol, Coughlin distribue ses gains mal acquis pour soutenir d’autres communautés, en particulier le quartier cubain où il réside après avoir déménagé en Floride. Il refuse une offre de collaboration avec le Ku Klux Klan, et son bras droit Dion Bartolo (Chris Messina) abat de sang-froid le chef du Klan de Tampa. Coughlin est également loyal envers ses amis, en particulier le lieutenant de police Irving Figgis (Cooper). Lorsque la fille de Figgis, Loretta (Elle Fanning), devient héroïnomane après avoir déménagé à Hollywood, Coughlin dit qu’il l’aidera à se désintoxiquer si Figgis l’aide à démanteler le Klan.

S’il y a un défaut fatal chez Coughlin, c’est sa tendance à aimer – et à aimer profondément, même si ces relations lui causent des problèmes. Le premier acte du film est consacré à l’exploration de ce point, montrant la relation de Coughlin avec Emma Gould (Sienna Miller). Emma est la petite amie d’Albert White (Robert Glenstier), que Coughlin arnaque. Finalement, Coughlin est trahi par Emma et brutalement battu par les hommes de White. Il finit par trouver une nouvelle relation avec Graciela (Saldana), qui se trouve être la sœur d’un trafiquant d’alcool avec lequel il travaille.

Les relations de Coughlin semblent découler du lien brisé avec son père, Thomas (Brendan Gleeson). Alors que Coughlin est un criminel chevronné, Thomas est un officier de police décoré. Et il n’est pas prêt à laisser son fils tranquille. Même s’il conclut un marché pour obtenir une peine plus légère, Thomas est toujours prêt à envoyer son fils en prison. Pire encore, Thomas meurt d’une crise cardiaque deux semaines avant que Joe ne sorte de prison. Joe décide d’être un meilleur père pour son propre fils Tommy et se retire du milieu du crime après la mort de tous ses ennemis.

Les talents de scénariste et de réalisateur d’Affleck font de « Live By Night » un film à part

Zoe Saldana et Ben Affleck dans Live by NightImage Via Warner Bros.

Non seulement Affleck interprète Coughlin de façon riche et complexe, mais il construit méthodiquement un thriller criminel qui a tous les atours d’une tragédie grecque. Chaque acte dépeint l’ascension de Joe à un certain niveau de la vie, suivie d’une chute tout aussi fulgurante. Et bien que Live By Night soit principalement un film de personnages, lorsque la violence frappe, elle frappe fort. Le point fort du film est une poursuite en voiture dans le premier acte, lorsque Coughlin et ses compagnons de braquage doivent échapper à la police. Affleck ne relâche jamais l’élan vers l’avant et fait bouger la caméra de manière à ce que le public ait l’impression de se déplacer en même temps que les voleurs. Et la fin est aussi choquante qu’on peut s’attendre à ce qu’un accident de voiture à haute intensité se produise, même s’il ne s’agit pas de véhicules modernes.

En fait, la majeure partie de Live By Night m’a rappelé un autre film réalisé par Affleck : The Town, qui a reçu un bien meilleur accueil. Comme ce film, il se concentre sur un gangster joué par Affleck qui entretient une relation difficile. Les fusillades sont mises en scène avec une gravité et une intensité qui tiennent le spectateur en haleine. Cela montre non seulement qu’Affleck a une affinité pour ce genre de film, mais aussi qu’il sait jouer avec ses conventions pour livrer des histoires fraîches et palpitantes.

L’ombre de Batman et les changements de dates de sortie nuisent à « Live By Night ».

Ben Affleck et Sienna Miller dans Live by NightImage Via Warner Bros.

Qu’est-ce qui a nui à Live By Night ? En grande partie à cause du calendrier. La production devait initialement commencer en 2013, mais elle a été repoussée en raison de la participation d’Affleck à Gone Girl et à Batman V Superman : Dawn of Justice. De plus, la date de sortie de Live By Night a rebondi sur le calendrier avant d’atterrir finalement le 13 janvier 2017. Le mois de janvier est un peu un pari lorsqu’il s’agit de films ; parfois, il produit quelques perles, mais la plupart du temps, c’est un dépotoir pour les studios. Et le dernier clou dans le cercueil a été la concurrence. Live by Night a fini par perdre la première place au profit de Hidden Figures, avec une chute vertigineuse en trois jours.

Le fait que l’attention se soit surtout portée sur l’avenir imminent d’Affleck en tant que Batman n’a pas aidé non plus : en plus de Dawn of Justice, il était prévu qu’il écrive et réalise un film mettant en scène le Chevalier Noir. La plupart des interviews pour Live by Night se sont concentrées sur ce sujet plutôt que sur le film lui-même, à tel point qu’on ne peut pas reprocher à Affleck de s’être lavé les mains du genre super-héros. En fin de compte, Live by Night est un film qui aurait mérité un plus grand public et l’un des films les plus sous-estimés d’Affleck.

Live by Night est disponible en streaming sur HBO Max.