En 2008, le monde ne connaissait pas intimement le réalisateur Steve McQueen et l’acteur Michael Fassbender. Aucun de ces deux hommes n’était absent du monde de l’art avant l’année 2008, McQueen ayant réalisé quelques courts métrages acclamés et travaillé comme artiste, tandis que Fassbender est apparu dans des seconds rôles dans des films comme 300. Mais bien avant de décrocher des nominations aux Oscars (et de les remporter, dans le cas de McQueen), ils n’étaient que deux gars qui essayaient d’attirer l’attention sur leur film britannique indépendant Hunger. Un film difficile à regarder, qui n’a pas battu de records au box-office lors de sa sortie, Hunger a fini par établir plusieurs motifs clés qui ont fasciné McQueen et Fassbender dans les années à venir.

De quoi parle ‘Hunger’ ?

Certains cinéastes s’affirment vraiment avec leur deuxième film plutôt qu’avec leur premier. Si Hunger n’est pas aussi bon que les réalisations ultérieures de Steve McQueen comme 12 Years a Slave et Widows, il n’en reste pas moins un film remarquablement confiant, faisant preuve de beaucoup d’audace pour quelqu’un qui n’a jamais dirigé un projet de long métrage auparavant. Une grande partie de cette audace provient de la prémisse de base de Hunger, qui concerne l’histoire vraie de Bobby Sands (Michael Fassbender), un membre emprisonné de l’Armée républicaine irlandaise provisoire qui a décidé d’entamer une grève de la faim. Sands pense que c’est le seul moyen de faire entendre ses revendications et celles de ses camarades et de les faire accepter par le gouvernement britannique.

McQueen veut que nous nous attachions à ses personnages

Alors que Sands s’engage dans sa grève, le public a un aperçu direct de ce que l’abstinence alimentaire fait à son corps. Non seulement ses côtes deviennent plus faciles à voir à travers sa peau, mais des plaies se développent sur son dos et tout sentiment d’énergie quitte son corps. La façon dont McQueen encadre l’horreur qui frappe Sands est sans faille, ce qui est un précurseur visuel de la façon dont le cinéaste n’a pas hésité à dépeindre les violentes brutalités de l’esclavage à l’écran dans 12 Years a Slave. McQueen veut nous montrer le corps humain dans la tourmente, mais ce n’est pas la seule chose qu’il souhaite voir remplir l’écran. Dans Hunger comme dans Slave, il ne veut pas que nous considérions ces êtres comme uniquement définis par leur misère.

Image via Pathé Distribution

Une longue conversation entre Sands et un prêtre, avant que le premier personnage n’entame sa grève de la faim, offre un aperçu détaillé de l’esprit de cet homme, nous permettant de connaître Sands au-delà de l’impact de la faim sur son enveloppe mortelle. Il s’agit d’un détail essentiel qui ressemble à la façon dont McQueen, dans 12 Years on Slave, a fait durer la caméra sur de petits moments de personnalité et de nuance chez Solomon Northup (Chiwetel Ejiofor) afin que nous comprenions l’homme au-delà de l’horreur d’être brutalement enchaîné. Il existe un équilibre délicat dans l’œuvre de McQueen, qui permet au réalisateur de s’attaquer à des sujets aussi lourds et souvent visuellement inconfortables sans pour autant exploiter les personnages à l’écran. À travers Hunger, nous pouvons constater que McQueen avait ce talent dès le départ.

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Les prises uniques prolongées de Steve McQueen

Visuellement, Hunger a également établi l’affinité de McQueen pour les prises uniques prolongées. Ce n’est pas un travail de caméra exclusif à McQueen, Dieu sait, mais il a montré un don pour savoir quand et comment employer des plans prolongés qui repoussent sans cesse des coupes apparemment inévitables. Dans Hunger, cette prise unique concerne Sands qui parle au père Dominic Moran (Liam Cunningham) de sa grève de la faim imminente. Le travelling inoubliable de Widows, qui met l’accent sur les différences entre ce que le politicien Jack Mulligan (Colin Farrell) dit en public et ce qu’il dit dans sa limousine, est une évolution fantastique de ce plan de Hunger. L’engagement de McQueen en faveur d’un travail de caméra sobre et régulier, tout en capturant les conversations quotidiennes entre les gens, était remarquable et évident dès son tout premier long métrage de fiction.

Michael Fassbender a pris son envol en tant qu’acteur principal avec « Hunger ».

Avec Hunger, Michael Fassbender n’a pas seulement prouvé qu’il pouvait porter un film entier sur ses épaules. Il a aussi fermement établi le type de personnages qui l’intéressent et les limites qu’il est prêt à franchir pour les incarner. Fassbender n’a jamais eu peur de jouer des rôles difficiles. En fait, on pourrait dire que son déclin en tant qu’acteur principal à la fin des années 2010 est dû au fait qu’il a commencé à accepter des rôles plus conventionnels (comme le rôle principal dans Assassin’s Creed) plutôt que les rôles peu orthodoxes qui ont fait sa réputation. Le genre de personnages qui ferait fuir les acteurs ordinaires devant un scénario est justement le genre de personnes que Fassbender incarne avec aplomb.

Liam Cunningham et Michael Fassbender dans HungerImage via Pathé Distribution

C’est le cas de Bobby Sands dans Hunger, un personnage qui n’est pas présenté au public dès le départ, mais plutôt au cours de la courte durée du film. C’est déjà un grand écart par rapport aux rôles principaux habituels, mais Fassbender l’accepte en tirant le meilleur parti de chaque seconde que le public passe avec Sands. La séquence de prise de vue unique mentionnée plus haut est l’occasion pour Fassbender de faire entrer les spectateurs dans la psyché de Sands de manière beaucoup plus intime. Bien que le personnage soit physiquement maintenu à une grande distance de la caméra, les détails physiques subtils et les minuscules aspects des répliques livrées dans la performance de Fassbender sont très révélateurs de l’identité de cet homme.

C’est le genre de performance riche en détails que Fassbender produira régulièrement au début des années 2010. Entre-temps, Hunger a également établi les limites physiques que Fassbender est prêt à franchir pour ses performances. L’homme semble véritablement frêle et faible dans son interprétation de Bobby Sands pendant sa grève de la faim, un contraste fascinant avec l’image d’homme musclé qu’il présentera dans les médias dans les années qui suivront la sortie de Hunger. Les mesures prises par Fassbender pour s’immerger dans un rôle ont joué un rôle important dans son travail ultérieur.

En parlant de cela, Hunger a également montré à quel point Fassbender peut habiter des personnages historiques. Plutôt que d’avoir l’impression de faire un pastiche superficiel d’une personne reconnaissable du passé, Fassbender fait fonctionner Sands comme une personne à part entière. Il ne s’appuie pas sur de larges recréations de tics faciaux ou de citations emblématiques, il façonne cet homme à partir de la base, de sorte que cette version de Sands fonctionne, que vous ayez entendu parler de lui ou non avant de regarder Hunger. Dans les années qui suivront ce film de Steve McQueen, Fassbender fera un travail tout aussi exceptionnel en créant des visions totalement nouvelles de personnes qui ont été dépeintes au cinéma tant de fois auparavant, comme Carl Jung ou Steve Jobs.

Michael Fassbender dans le rôle de Bobby Sands dans Hunger.Image via Pathé Distribution

Hunger  » n’était que le début pour McQueen et Fassbender

Hunger est un film si calme, si envoûtant, le genre de titre qui laisse une impression sur vous mais qui n’est pas quelque chose que vous avez envie de revoir constamment. Malgré la qualité de la réalisation et du jeu des acteurs, il est peu probable que quiconque ait regardé Hunger en 2011 aurait pu imaginer la trajectoire de carrière de son acteur principal et de son réalisateur. Depuis la sortie de ce film, Steven McQueen et Michael Fassbender ont été extrêmement occupés par une variété de projets acclamés. La filmographie de Steven McQueen s’est révélée particulièrement intéressante, le réalisateur ayant fait suite à l’Oscar qu’il a remporté pour 12 Years a Slave en explorant de nouveaux genres et styles cinématographiques dans des titres comme Widows et les différents films de la collection Small Axe.

Leurs filmographies respectives ne manquent pas d’éloges, mais si vous voulez savoir où leurs dons d’artistes se sont véritablement révélés, il suffit de regarder Hunger. Avec leurs premières incursions dans la réalisation de longs métrages et dans le rôle principal, McQueen et Fassbender, respectivement, ont non seulement fourni un travail solide, mais ont également établi des thèmes, des concepts et des fascinations importants avec lesquels ils ont continué à se débattre. Hunger s’est avéré être un puissant énoncé de thèse de la part des deux hommes sur ce que l’on peut attendre de leurs efforts en matière de narration cinématographique.