Si vous disiez à quelqu’un qu’un film avec Benedict Cumberbatch, Tom Holland, Nicholas Hoult et Michael Shannon est actuellement à l’affiche au cinéma AMC de son quartier, il y a de fortes chances qu’il y jette au moins un coup d’œil. Il s’agit d’un grand nombre de personnages célèbres qui ont suscité la sympathie des amateurs de cinéma d’art et d’essai et du grand public. Le fait qu’il s’agisse d’un drame historique relatant la querelle entre Thomas Edison (Cumberbatch) et George Westinghouse (Shannon) pourrait même rendre le film plus attrayant pour les amateurs d’histoire. Oui, nous parlons bien de The Current War.

Malgré le fait que cette prémisse et cette distribution semblaient être une recette infaillible pour au moins une certaine mesure de succès au box-office, The Current War est sorti en salles à la fin du mois d’octobre 2019 et a rapidement disparu du radar de tout le monde. Ce destin n’était pas nécessairement parce que ce film était la pire chose à frapper le grand écran en 2019. Au lieu de cela, The Current War s’est retrouvé pris dans un chemin tourmenté vers l’achèvement, un chemin si semé d’embûches qu’il pourrait lui-même inspirer un drame biographique un jour.

FAIRE DÉFILER POUR POURSUIVRE LE CONTENU

Les premiers jours de la saga de production de « The Current War

Image via 101 Studios

Comme toutes les guerres, l’histoire de The Current War commence bien avant les plus célèbres explosions de conflit. En 2012, le scénario de Michael Mitnick pour The Current War est passé du statut de scénario en vogue de la Black List 2011 (une collection annuelle de scénarios bien reçus qui n’ont pas encore été transformés en films) à celui d’un projet qui prenait de l’ampleur en tant que futur film potentiel. Le producteur Timur Bekmambetov avait acquis le projet et souhaitait le réaliser. Bien que connu pour ses films de genre trash, il est facile de comprendre comment Bekmambetov a pu percevoir The Current War comme un moyen de se lancer dans des drames en langue anglaise après la sortie de son grand succès Abraham Lincoln : Vampire Hunter, sorti cet été-là.

En 2014, Ben Stiller était devenu le favori pour la réalisation et une nouvelle société était en charge du projet (Bekmambetov était toujours producteur) : The Weinstein Company. Harvey et Bob Weinstein s’étaient forgé une réputation au fil des ans, d’abord chez Miramax puis chez The Weinstein Company, en se concentrant sur des drames d’époque somptueux mettant souvent en scène des personnages historiques largement reconnaissables. The Current War était tout à fait à sa place dans un studio qui venait de remporter l’Oscar du meilleur film pour Le discours d’un roi et qui attendait The Imitation Game à l’automne.

Bien que la Weinstein Company soit restée engagée dans The Current War, Stiller a choisi de se concentrer sur Zoolander 2 et d’autres activités artistiques. La Weinstein Company s’est ensuite assurée les services d’un autre grand nom pour la réalisation de The Current War en 2015 : Alfonso Gomez-Rejon. Ce cinéaste avait percé sur la scène indépendante au début de l’année en dirigeant la sensation Sundance Me and Earl and the Dying Girl. Ce titre n’a pas réussi à transformer le buzz du festival du film en succès au box-office, mais les studios étaient toujours très intéressés par une collaboration avec Gomez-Rejon. Parallèlement à ce choix de réalisation, deux acteurs principaux ont été annoncés pour The Current : Benedict Cumberbatch et Jake Gyllenhaal, qui incarneront respectivement Edison et Westinghouse. Ces deux acteurs sortent tout juste de succès au box-office pour la Weinstein Company (Imitation Game pour Cumberbatch, Southpaw pour Gyllenhaal), ce qui rend leur inclusion dans le projet tout à fait naturelle.

RELIEF : Le film « The Current War : Director’s Cut » trouve l’étincelle dont il a tant besoin | Critique

Le film  » The Current War  » a subi une revitalisation créative

L’équipe créative principale est en place. Il était temps que The Current War prenne son envol. Tout au long de la fin de l’année 2016, une flopée de nouvelles concernant le casting (notamment Michael Shannon annoncé comme le remplaçant de Gyllenhaal) est apparue et le film devait commencer à être tourné dans les dernières semaines de l’année. Ce projet devait démarrer immédiatement, qu’il soit prêt ou non… La Weinstein Company avait besoin d’un succès.

Même avant que les allégations d’Harvey Weinstein ne soient révélées, la Weinstein Company était en lutte constante pour sa survie. En tant que studio indépendant au milieu des années 2010, un échec notable pouvait toujours faire couler l’ensemble de l’entreprise. La production de la Weinstein Company s’est ralentie au cours de ses dernières années d’existence et des films comme Sing Street, The Founder et Carol ont tous connu de terribles sorties en salles en raison du manque de ressources et de liquidités du studio. Alors que la Weinstein Company s’accrochait à la vie (si tant est qu’elle y parvienne), les dirigeants de ce studio ont considéré un film sur Thomas Edison avec Benedict Cumberbatch en tête d’affiche comme une possible bouée de sauvetage. Si The Current War se rapproche du succès de The Imitation Game de Benedict Cumberbatch, la Weinstein Company pourrait vivre un autre jour.

Au début de l’année 2017, une sortie pour les fêtes de fin d’année a été annoncée pour The Current War. Cela plaçait le film en plein milieu de la saison des récompenses et faisait écho aux dates de sortie des plus grands films de la Weinstein Company, comme Le discours d’un roi et Silver Linings Playbook. Cependant, cela a également permis au film de connaître une période de post-production précipitée, puisque The Current War a dû être terminé moins d’un an après le début du tournage. Les problèmes n’ont fait que s’aggraver lorsqu’une première en grande pompe au début du mois de septembre au Festival international du film de Toronto a permis à The Current War d’avoir de mauvaises critiques autour de son cou. Tout allait de travers avec The Current War… et c’est alors que l’horrible réalité s’est imposée.

Pourquoi « The Current War » est-il resté dans les limbes ?

Benedict Cumberbatch dans The Current WarImage via 101 Studios

En octobre 2017, les voix se sont élevées. D’innombrables femmes se sont manifestées pour accuser Harvey Weinstein de tout, du harcèlement sexuel au viol pur et simple. Le courage de ces personnes à se manifester était aussi remarquable que la hideur du comportement de Weinstein était répugnante. Dans la foulée, la Weinstein Company a fermé ses portes. Il était hors de question qu’un studio de cinéma portant ce nom de famille fonctionne à nouveau, du moins sous sa forme actuelle. De nombreux films se sont donc retrouvés dans l’embarras et soudainement sans distributeur. Une poignée de titres qui avaient été financés ailleurs, comme Paddington 2 (réalisé par StudioCanal), ont pu se libérer de leur contrat de distribution nord-américain avec la Weinstein Company et trouver une nouvelle maison de distribution.

Malheureusement, The Current War était presque entièrement une production de la Weinstein Company, ce qui l’a laissé lié à ce studio défunt pour l’avenir prévisible. Alors que l’année 2018 touchait à sa fin, on a finalement appris que Lantern Entertainment, un studio texan qui avait racheté la Weinstein Company, se préparait à sortir The Current War dans les territoires internationaux. Cependant, il n’y avait toujours pas de plan de sortie nationale en place pour le long métrage.

Dans un entretien avec Business Insider sur l’histoire tumultueuse du film, Gomez-Rejon a rappelé qu’on lui avait d’abord dit que Lantern Entertainment allait se débarrasser de The Current War avec la version qui avait été présentée au TIFF avec des critiques si désastreuses. Cette version du projet ne plaisait pas du tout à Gomez-Rejon (Harvey Weinstein et d’autres cadres du studio n’ont apparemment pas cessé de nuire au film pendant le tournage par des notes incessantes) et il souhaitait ardemment avoir l’occasion de recouper le long métrage. Cependant, un sauveur est apparu sous la forme du producteur exécutif de The Current War, Martin Scorsese. Allié et mentor de longue date de Gomez-Rejon, Scorsese devait approuver toute version du film que les distributeurs prévoyaient de distribuer. Scorsese tenait absolument à ce que Gomez-Rejon dispose du temps et des ressources nécessaires pour terminer The Current War avant de donner son accord.

Un million de dollars a été débloqué pour remanier des aspects clés de The Current War, notamment le montage et la musique, tandis que Cumberbatch, Shannon et Hoult sont revenus pour une seule journée de reshoots. Gomez-Rejon avait alors un film sur lequel il n’avait pas honte d’apposer son nom. Scorsese a signé et The Current War est sorti en salles en octobre 2019.

Il y a des limites à ce que l’on peut faire avec un million de dollars. C’est plus d’argent que moi ou n’importe quel lecteur moyen de cet article ne verra jamais ou ne pourra même pas concevoir. Mais lorsqu’il s’agit de grandes productions hollywoodiennes comme The Current War, ce n’est pas une somme astronomique (c’est moins de 10 % du budget de 15 millions de dollars du Discours d’un roi, par exemple). Tout cela pour dire que les nobles efforts de Gomez-Rejon pour sauver The Current War n’auraient jamais eu l’impact qu’il aurait souhaité, simplement en raison des réalités pratiques et financières avec lesquelles il travaillait.

Dans sa forme finale, The Current War est un film d’époque souvent aimable mais finalement jetable. Les bonnes performances abondent, mais il s’agit toujours de l’un de ces biopics d’époque qui offre beaucoup d’informations de surface mais pas de véritable compréhension. Avec un million de dollars, une journée de reshoots et un calendrier de post-production comprimé pour son montage, Gomez-Rejon ne pouvait manifestement pas faire grand-chose pour améliorer ce qui se lit trop souvent comme une entrée banale dans le canon des drames historiques de la Weinstein Company.

Le plus grand compliment que l’on puisse faire au film est que ses moments les plus forts permettent de comprendre pourquoi les gens ont travaillé si dur, même avant les allégations de Weinstein, pour que cette histoire soit portée sur grand écran. Il y a quelque chose de fascinant dans une guerre personnelle entre inventeurs et hommes d’affaires à propos d’une technologie qui finira par révolutionner le pays à jamais. Edison et Westinghouse se laissent emporter par les nuisances intimes du moment sans voir le tableau beaucoup plus vaste qui se dessine derrière eux. C’est un concept fascinant qui se manifeste de manière intéressante tout au long de The Current War, un film qui a connu une agitation et une incertitude sans fin à chaque étape de son parcours jusqu’au grand écran.